ST-Ericsson 熄燈 開啟了誰的黑暗世界?

由愛立信 (Ericsson) 與意法半導體 (STMicroelectronics) 合資成立的 ST-Ericsson,終因不堪連續虧損而宣告結束營運。對於兩家母公司而言,這是個沈重的決定,但無人願意接手 ST-Ericsson,卻是一個觀察行動通訊產業未來發展的重要指標。當三星電子 (Samsung Electronics) 與蘋果 (Apple) 都自行開發晶片,獨立供應商又形成高通 (Qualcomm) 與聯發科寡頭壟斷,一個缺乏多元競爭的行動通訊晶片時代可能已經提早來臨。

ST-Ericsson 是手機晶片業界非常罕見的合資公司,儘管兩家母公司都很有來頭,但這家晶片公司在主要客戶諾基亞 (Nokia)、索尼行動通訊 (Sony Mobile Communications) 訂單下滑、智慧型手機崛起等轉變的衝擊下,最終還是難以走出一條活路。該公司累計虧損達 27 億美元,未來將由愛立信與意法分別接手部分團隊與資產,並大幅裁員 1,600 人。

儘管未來愛立信與意法還是可以繼續發展 3G/LTE 數據機及應用處理器的業務,但因為智慧型手機平台早已走向處理器與數據機整合的趨勢,獨立數據機或應用處理器的市場空間都不大,因此,ST-Ericsson 熄燈,意味著兩家公司自此在行動通訊晶片市場的重要性將大幅滑落,甚至可能逐步淡出。

對於愛立信與意法而言,這絕對是個難堪且沈重的決定,但在 ST-Ericsson 乏人問津的情況下,也只能說是形勢比人強。

事實上,無人願意接手 ST-Ericsson 一事相當出乎業界預料。原本業界預期,ST-Ericsson 擁有多核心高時脈處理器、3G/4G 基頻晶片及整合型平台等完整產品線,應該會有國際大廠或大陸晶片業者願意接手,特別是對僅擁有處理器而缺乏 4G 數據機技術的業者而言,ST-Ericsson 的產品與專利組合應該頗具吸引力,況且 ST-Ericsson 還手握三星這家大客戶,不可能毫無投資價值。

然而,ST-Ericsson 終究還是沒能找到適當的買家,即使是收購部分資產都未見有人出手。但行動通訊晶片涵蓋的智慧型手機、平板電腦明明就是正夯的市場。兩相對照之下,其中必然大有玄機。

放眼行動裝置市場,兩大領導品牌三星與蘋果都積極開發自有晶片,其他品牌業者則是大量仰賴高通、聯發科等特定晶片供應商,其他晶片業者如 NVIDIA、英特爾 (Intel)、博通 (Broadcom)、邁威爾 (Marvell)等,都僅能分食剩下來相當有限的市場。

此外,行動通訊晶片的規格在過去幾年內飛快演進,從單核、雙核一路提升至 8 核、通訊技術方面也已經從 3G、3.5G 進展到 4G LTE。未來除非有其他破壞性創新出現,否則規格發展的速度應該會顯著放緩,這意味著行動通訊晶片市場恐怕在未來 2 年內就會大勢底定。

因此,在這個時間點上,多數晶片業者都對收購這家規模不小的公司相當遲疑,而與 ST-Ericsson 關係良好的三星,本身已有完整產品線,犯不著淌這場渾水,其他硬體品牌廠商也紛紛搖頭,使得 ST-Ericsson 終得自己走入歷史。

供應商一家家退場,恐將使行動通訊晶片市場快速成為賣方市場,對於行動裝置製造商而言,自然是不樂見的局面。但除了自行開發晶片外,行動裝置供應商恐怕只能被動地期待其他晶片供應商更加壯大,並對領先業者產生一定程度的制衡。

自行開發晶片需要耗費大量資源,且投資報酬率可能甚低,因為智慧型手機產業的利潤早已被三星和蘋果兩強瓜分殆盡;但其他晶片供應商壯大的機率恐怕更是渺茫,因為產業進入成熟期後,通常會伴隨著供應商集中化的現象,鮮少有產業在進入成熟期後,還能維持百家爭鳴的局面。因此,ST-Ericsson 熄燈,恐將是行動通訊產品製造商黑暗時代的開端。
 
 
沈勤譽 / 數位時報

歷史上的今天

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