笛卡爾的迷思

有些事,你必須先瞭解,然後才能相信。

有些事,你必須先相信,然後才能瞭解。

笛卡爾是個偉大的哲學家,也是個傑出的數學家。

有一天,他讀到一則歷史故事,故事說:希臘的幾何學家阿基米德曾經利用太陽光燒毀入侵的羅馬戰艦。

笛卡爾覺得這太誇張了。具有懷疑與實驗精神的他,立刻想要打破沙鍋問到底。於是他拿起筆來,計算出要讓太陽光對焦,產生能燒毀戰艦的熱能量,必須要有一個直徑非常大的凹面鏡才辦得到。但依希臘當時的技術水平來看,這根本是不可能的事。

他說:「這個故事只是用來唬不懂數學和物理的人的神話罷了。」如果你也懂得一點數學和物理,你覺得笛卡爾說得有沒有道理?那可能要先看你對歷史故事、科學、神話,還有笛卡爾抱持什麼樣的態度。
                                     
五十年後,另一位法國科學家也看了這則歷史故事和笛卡爾對它的評論。也許是想和笛卡爾「別苗頭」,既然笛卡爾說他不相信,那他就必須相信那是真的,於是他也開始認真地做起實驗來。結果他證明的確可以利用太陽光來燒毀戰艦,但用的不是特大號的凹面鏡來聚光,而是當時希臘士兵手上的盾牌。

方法其實很簡單:每個盾牌形同平滑的金屬面,可以反射太陽光,每個士兵只要調整他手上的盾牌角度,將太陽光一起反射到同一點:也就是戰艦上,就能產生足夠的能量,將戰艦燒毀。它不僅簡單,而且就地取材,不花一毛錢。

這是否就是阿基米德所用的方法?甚至歷史上是否真的發生過這樣的事體?也許將永遠是個謎。不過關於這則歷史公案所衍生出來的故事卻告訴我們兩件事:

一是不要在權威面前噤若寒蟬,即使再聰明、再偉大的人,也有思慮不周、犯錯的時候。

一是聰明的笛卡爾為什麼沒有想到用盾牌來聚光呢?也許因為他先入為主地認為,關於阿基米德的那個故事是「假」的,不可能有那種事,朝不可能的方向去思索,結果就得到不可能的答案。

不管你面對的是什麼問題,都只有兩個前提:一是「相信」,一是「不相信」。有些問題是「你必須先瞭解,然後才能相信」。但有些問題則是「你必須先相信,然後才能瞭解」。

如果你有興趣,下面就是兩個現成的、可以供你琢磨的問題:

一是上帝是否存在?一是靈魂是否存在?

不妨好好想一想。
 
 
文/王溢嘉

歷史上的今天

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One Response to 笛卡爾的迷思

  1. Anonymous says:

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