MP3/MP4 方案「黑馬」殺出,中國軟件公司教育了晶片公司

上網時間:2006 年 10 月 27 日 作者:潘九堂

2006 年的 MP3 晶片市場是珠海炬力Sigmatel 之間的故事,不過這種格局即將改變。《國際電子商情》獲悉,9 月底 Spansion方舟科技吉芯三方宣布共同開發的 MP3/MP4 方案,已經被包括歐美頂級廠商的數十家國內外製造商採用,並已於上週(10月中旬)開始量產出貨,預計 12 月份以後每月出貨量可達 100 ~ 200 萬片。值得關注的是,背後的技術英雄是嵌入式軟體開發商吉芯電子,它強調軟體比晶片重要,顛覆了傳統 IC 設計公司以晶片為中心、輕軟體的做法。

這個完整的 MP3/MP4 系統解決方案包括 Spansion 快閃記憶體,方舟 S2100 系列控制器,以及吉芯作業系統和語音/音頻/圖片/視頻編解碼等核心演算法。三者的分工是,Spansion 提供研發資金,並負責晶片生產、全球銷售和商務支援,而吉芯電子負責系統定義、軟體開發以及全球技術支援,方舟科技負責晶片設計。Spansion 將產品銷售後,方舟科技和吉芯電子獲得一定比例的獎金分紅。

S2100 方案的特點是,功能豐富,整合度高,功耗和成本低。它可用於視頻 MP3/中低端 PMP/彩屏數碼學習機/中低端數碼相機/中低端數碼攝像機/中高端電子琴等,它內部整合了 240MHz 高性能 ARM926EJ 32 位元核心、USB 2.0 高速器件、音頻編解碼器、ADC、電源系統、SRAM、NOR-Flash 等 on-chip 資源。它支持 SWF/AVI/MPEG2/MPEG4/FLV/H.264 等視頻的直接播放,除了 MP3/WMA/ASF/AAC 音頻外,還支援 MIDI 音樂的播放。另外,它還有遊戲、數碼學習機和超長時間錄音功能。吉芯電子有限公司首席執行官楊心懷指出:「目前只有音頻的低端 MP3 市場已經開始下滑,不是我們的重點,國內外視頻網站和社區的火爆表明,視頻時代已經來臨。」他一口氣列出了十來家國內外視頻網站。

目前採用這個方案的有包括藍魔優百特紐曼德勁艾美安格海暢宏信等在內的數十家國內外製造商,其中有歐美排名前三位的 MP3/MP4 製造商。

軟體公司定義晶片,顛覆傳統

吉芯電子有限公司首席執行官楊心懷表示,吉芯Spansion 關係有點類似軟體外包,但與傳統軟體外包由發包方提出要求的不同的是,吉芯主導市場定位,系統規範和晶片定義,以及產品發展方向等。

作為一家嵌入式軟件開發商,由吉芯電子完成系統規格和晶片定義這種模式讓人震驚。這打破了傳統 IC 設計公司以晶片為中心的做法:晶片先出來,然後做板子,開發軟體,軟體整合測試成功後量產出貨。楊心懷強調,正是因為這種創新,使得整個 S2100 方案在性能、功耗和成本上都實現了最佳化,更重要的是,由於晶片是由吉芯電子定義,方舟科技設計晶片的同時,吉芯電子可以進行軟體開發,晶片推出來時軟體開發也完成了,迅速實現量產出貨,大大縮短了整個週期。

楊心懷對《國際電子商情》記者表示:「晶片的成本、性能和功耗,很大程度上取決於整體架構和算法。正是因為我們的系統規格和演算法十分優化,所以我們採用 0.18 微米製程的晶片,功耗比一家歐洲公司 90 奈米晶片還低。」

事實上,三年半年前吉芯電子就完成了 MP3 晶片定義,但苦於找不到 IC 設計公司合作。吉芯電子在上海找了 5 ~ 6 家晶片公司商談合作,在新加坡也找了 2 家,還在歐洲找了幾家,但最終都沒有成功。楊心懷對《國際電子商情》記者指出:「我們找了兩年多,都沒有找到合作伙伴。SoC 時代,軟體比晶片重要,IC 設計公司接受不了這個觀念。中國 IC 設計公司沒有意識到,軟體才是中國 IC 設計企業的唯一出路和希望,因為沒有軟體支持的 SoC 晶片只是沙子而已,沒有任何價值。」楊心懷有在飛利浦電子新加坡創新科技任職的經歷,曾擔任飛利浦音響系統事業部首席設計師,在系統設計方面經驗豐富。他表示,即使在國外,這種觀念也比較新。

幸運的是,一年多前,經過 ARM 中國總裁譚軍博士的牽線,吉芯電子方舟科技開始商談合作,最終 Spansion方舟科技吉芯達成了戰略合作關系。楊心懷指出,一個多媒體產品的主要成本部分是主晶片及解決方案、儲存和顯示三大塊,Spansion 提供快閃記憶體並具有全球化市場推廣能力,方舟科技具有很強的邏輯設計能力,而吉芯的長處是在於系統和軟體方面,三方剛好互補。目前三家公司已經結成戰略合作關係,雖然沒有簽訂排他性協議,屬於自願的排他性合作。

SoC 時代,軟體比晶片更重要

ARM 中國總裁譚軍博士也認同軟體比晶片更重要這種觀點。他指出,由於摩爾定律依然存在,因此硬體創新仍在繼續,但是目前 SoC 設計的瓶頸在於軟體,而且價值也體現在軟體上。

硬體的成本越來越低
硬體的成本越來越低

他對《國際電子商情》記者解釋說,現在先進 EDA 工具使得晶片設計風險不大了,但設計的時間卻越來越長了。隨著 SoC 整合度越來越高,軟體開發越來複雜,現在的做法 SoC 設計者先找 IPEDAFoundry 廠商合作,開發出晶片,然後做出板子,交給軟體工程師開發,這樣整個設計週期太長。例如晶片設計 9 個月,板子 6 個月,軟體 3 個月,已經過去了 2 年,市場可能沒有了。而目前大公司第一關心的就是 Time to Market 問題。比如三星在 6 月份推出一款手機賣 1.3 萬元,半年後只能夠賣 2,000 元。

為了幫助 SoC 設計者和 OEM 解決軟體開發問題,ARM 正在力推其 RealView SoC Designer 電子系統級(ESL)工具。SoC 設計者只要有一個想法,如 MPEG-4 播放器,它就能夠利用 ESL 工具開發軟體。ARM 提供 ESL 工具SoC 設計者可以在 Windows 操作界面裡定義晶片,建立一個虛擬模型,模型建好了以後,就可以交給軟體團隊,測試 MPEG-4 演算法,這樣可以實現晶片和軟體真正的並行開發。譚軍指出,這個模型類似一個虛擬晶片,例如諾基亞如果不想等 TI 的晶片出來才做軟體,它可以先讓 TI 利用 ARM 工具建一個模型,諾基亞就能在模型上開發軟體。

新型產品出貨量達到 100 萬的時間越來越短
新型產品出貨量達到 100 萬的時間越來越短

他指出:「ESL 講了 6 年,現在終於有人意識到它的重要性了。因為前面幾年大家都不著急,Time to Market 壓力不大,另一個原因是,東南亞 IC 設計產業成長起來了,如聯發科展訊等,他們已經開始通過成本搶現有市場了。這意味著大的公司,如果在成本上沒有優勢,就需要在時間上搶先。ESL 真正熱起來了。」

他介紹說,中國也已經有幾個客戶對 ARMESL 工具進行了評估,反應非常好。以前他們要等晶片出來了以後,做板子,才能移植作業系統。現在只需要在 ESL 裡把 OS 移植過來,這在以前是不可想像的。

他還向《國際電子商情》記者強調說:「IC 設計公司的價值在於軟體。提供晶片所需要的加值軟體,提供把晶片用好的軟體,已經成為產業的發展趨勢,例如,最近 TIDaVinci 平台提供軟體,很多手機基頻晶片公司同時也提供 Protocol Stack 軟體,多媒體晶片提供 decoder。」

而對於中國 IC 設計公司來說,軟體是目前最大的挑戰之一。過去中國 IC 設計公司的問題是設計不出晶片,目前的主要問題是,晶片設計出來了,但由於缺少相應的配套和應用軟體,無法將晶片變成產品賣出去,因為客戶需要的是一個全面的解決方案。等到軟體開發出來了,市場也沒有了。因此,中國 IC 公司在晶片開發之初要麼就建立自己強大的軟體和應用程式團隊,要麼尋找軟體合作伙伴,共同開發,就好像吉芯電子方舟科技的合作一樣。

吉芯電子的公司網站上寫道:人力資源充足 + 全球消費電子製造中心是中國嵌入式軟體業的兩大優勢,也同時是中國晶片設計業的兩大優勢。只要中國嵌入式軟體開發商和 IC 設計商能夠拋棄急功近利和以出名套取政府經費之資助的思想,以專注專業的精神去努力打拼,必將能夠發展壯大,為自己盈利,同時回饋社會。

楊心懷對《國際電子商情》記者表示「中國 IC 設計公司總是趕不上市場的一個原因是,他們總是喜歡抄國外公司最新的產品和技術,沒有自己研究市場,等到他們晶片出來了(一般需要 18 個月),市場需要早就變了。我們在定義晶片的時候,並不會關心競爭對手的現有或下一個晶片是什麼,我們自己研究市場,預測 2 ~ 3 年以後的市場。」


原文出自:《國際電子商情》:MP3/MP4方案“黑马”杀出,中国软件公司教育了芯片公司

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