下一代 MBWA 技術之爭 ─ 802.20 凍結事件之始末及其影響

咨銘的文章在《電子工程專輯》上發表了:下一代 MBWA 技術之爭 ─ 802.20 凍結事件之始末及其影響

行動寬頻無線接取技術(Mobile Broadband Wireless Access,MBWA)是最近幾年,在無線通訊領域相當熱門的傳輸技術,然而就在各家廠商競相討論行動寬頻無線接取技術是否具備能力打敗第三代行動通信(3G Mobile Cellular)系統時,一個突如其來的消息打亂了各家廠商的佈局 ─ 那就是制定行動寬頻無線接取技術的標準組織 IEEE 802.20 [1] 工作群組(Working Group,WG)遭到 IEEE 標準協會(Standard Association,SA)標準委員會的制裁,自 6 月起強制中止兩個會期的標準活動,並靜待11月會期的標準委員會調查結果。表面上看來,是 IEEE 標準組織的制裁動作,實際上,卻是長時間以來國際大廠,包含 QualcommIntel、與 Motorola 等公司檯面下的政治角力結果。

802.20 命運多舛 Qualcomm 是始作俑者

自 2002 年 12 月獲得 IEEE 標準委員會許可而開始制定標準以來,802.20 一直致力於制訂行動寬頻無線接取技術的標準文件,發展一個支援 IP 網路,在 3.5GHz 的頻帶之下,提供使用者超過 1Mbps 的資料傳輸速率,同時支援時速 250 公里的高速移動速度。然而,802.20 自開始制定標準以來,一路走來始終跌跌撞撞,終至在今年被凍結,而原因全來自於全球第二大行動通信晶片製造商 ─ Qualcomm

在意識到 802.20 有可能在未來會成為 3G 的競爭者之後,因為擔心行動寬頻市場被瓜分,Qualcomm 於是積極在 802.20 的標準組織安排人馬,每每在重要議題上運用議事操作技巧,發動討論或抗議企圖癱瘓議事,必要時動用投票部隊否決,延宕標準制定時辰,導致 802.20 至今年為止共 21 個會期,標準草案卻遲遲無法出爐,而其中的最大受害者就是 Flarion

Flarion 是從 Lucent 所分割出去的一家公司,自 2000 年以來一直致力於開發以 OFDM 為基礎之展頻技術,並在該領域擁有許多重要的專利與智慧財,尤其在晶片、基地台、及終端設備等,在 802.20 的草創初期,Flarion 更是該標準組織的重要起始會員。Flarion 自 802.20 工作群組成立以來,便積極佈局行動寬頻市場,年前已先後打入美國、芬蘭等市場,客戶更涵蓋 Vodafone、T-Mobile 與 Nextel 等電信業者,只待 802.20 的標準制訂完成,Flarion 的技術獲得國際標準背書,將可一展鴻圖,正式進軍行動寬頻市場。

可是萬萬沒料到 Flarion 的如意算盤卻因為阻擋到行動通信系統巨人 Qualcomm 的財路而走向滅亡。因為 Qualcomm 利用手段延遲 802.20 的標準制定時程,使得 Flarion 一直無法從行動寬頻市場獲得穩定且可觀的營收,在經歷了幾年的苦撐,終於在 2005 年初公司資金即將耗盡之際,以 6 億美元的低價被 Qualcomm 收購,自此,Qualcomm 正式進軍行動寬頻技術領域。

不滿 Qualcomm 壟斷 大廠出手干預

在經歷了3年多的消極拖延,Qualcomm 在 2005 年併購了 Flarion 之後,野心正式浮出檯面。首先,先用金錢攻勢攏絡了 802.20 工作群組主席 Jerry Upton,接著在 11 月的會期上提出自家的技術草案,透過主席提出獨厚 Qualcomm 的新議程,在會員無法進行充分討論的情形下,進行標準草案的技術表決,而 802.20 的其他會員就在一陣錯愕中經覺一夕變天,一些資深會員只能提出提議修改議程,企圖挽回頹勢,然而終究不敵 QualcommFlarion 的人數優勢,提議屢遭否決,至此,Qualcomm 正式入主 802.20 標準組織,接著開始大幅加速 802.20 標準制定時程。

在之後的會期裡,Qualcomm 更在統整旗下專利及完成佈局之後,正式向 802.20 提出完整提案。而事實上,在當時付諸表決的完整技術提案只有兩案,一案由 Qualcomm 獨自提出,另一案則由 Qualcomm 與他的盟友 Kyocera 共同提出,也因為此舉迫使了 IEEE 標準委員會的介入。

自從 2005 年 Qualcomm 併購 Flarion 之後,其他大廠,如 Intel 與 Motorola,都看在眼裡,因為 Qualcomm 的任何動作都會影響到該公司的策略規劃與佈局,就在 Qualcomm 壟斷 802.20,進行獨裁式標準制定之時,卻讓 Intel 與 Motorola 逮到機會,以其標準草案未經全體會員檢閱便逕行交付表決為由,要求 IEEE 802 執行委員會制裁此種違背議事規章之行為。並揭發 802.20 主席 Jerry Upton 收授賄賂、偏頗 Qualcomm 的情事,要求進行制裁。

雖然 Jerry Upton 聲稱他並未收賄,只是受聘為顧問,但 IEEE 標準委員會在收到檢舉函後,在 2006 年 6 月仍然決定暫停 802.20 所有標準活動,預備花 2 個會期的時間進行了解,並要求會員提出事證協助調查。

凍結 802.20 IEEE 標準組織面臨考驗

有鑑於先前 802.15.3a UWB 與 802.11n 兩次的挫敗經驗,如何妥善處理這次 802.20 的事件正考驗著IEEE標準組織的智慧,面對這樣的情勢,標準委員會可能有兩個選擇,一是終止 802.20 的工作群組,另一則是解決 802.20 不公開不公平的現狀。

以現實情況來分析,標準委員會並無法選擇第二方案,因為 IEEE 的標準組織是以會員個人為主,而非以公司為主,開除特定會員,如 Jerry Upton,並無助於解決現今的問題,結果依然是 Qualcomm 一家獨大;若選擇終止 802.20 工作群組,則由於 IEEE 工作群組的領域劃分相當清楚,重新設置新工作群組接替 802.20 標準制定的可能性微乎其微,所以如果終止 802.20,等於也宣示 IEEE 退出行動寬頻領域。

事實上,Qualcomm 深知此點,而且也不是省油的燈,根據側面消息指出,目前 Qualcomm 利用此點矛盾,正尋求其他管道與 IEEE 標準協會溝通,企圖尋求出路,畢竟 Qualcomm 自 2002 年以來已經在這個技術領域佈局超過了 4 年,併購 Flarion 所花的資金也不算少數,自然不會輕易放棄。

而尋求其他組織協助這招對於 Qualcomm 也並不陌生,其實只是故技重施。在 802.20 工作群組尚未成立之前,這一群會員原本是隸屬於 802.16 工作群組,但是由於當時主席 Roger Mark 並不打算跨足行動寬頻領域,也因此造成了這兩群會員的決裂。於是乎,期望發展行動寬頻的這一群人,便尋求業界幫助以特殊提案的方式向 IEEE 標準協會提出需求,要求增設一新標準工作群組,也因此造就了 802.20 的誕生。有了先前的經驗,802.20 這次也打算如法炮製,尋求其他的組織或單位向 IEEE 標準協會施壓,企圖做最後掙扎。

802.16 可能是壓垮 802.20 的最後一根稻草?

在 IEEE 這次 2006 年 7 月的美國聖地牙哥會議上,有一個現象是值得提出來討論的,那就是 802.16 [2] 的動向。在 802.16 草創初期,考量到 3G 行動通信系統的如日中天,以及寬頻無線接取技術的羽翼未豐,802.16 不打算跟 3G 行動通信系統正面交鋒,選擇朝向都會型無線接取網路(Wireless Metropolitan Access Network,WirelessMAN)發展,打著與 3G 行動通信系統互補的口號發展 802.16 技術。

經過了幾年的努力,終於在 2004 年與 2006 年分別完成了 802.16-2004 以及支援低移動性的 802.16e-2005 兩份標準文件,在這個同時 WiMAX 論壇也在業界的支持下走上了軌道,各家晶片廠紛紛推出 802.16-2004 的晶片,802.16e-2005 晶片也將在不遠的未來面世,等於說 802.16 在 2006 這年已經站穩了腳步。在這次聖地牙哥的會議上,802.16 主席 Roger 也提到他們目前正在思考著這個工作群組的下一個目標,至於是否有打算延伸工作群組的技術範圍,發展行動寬頻技術取代 802.20,在會議上並無提起,但根據資深會員的推測,這是可能選項之一。

其實這個推測並不無道理,802.16 自 2006 年初完成 802.16e-2005 之後,工作群組算是已經完成了階段性目標,就像 802.11 朝向下一代的區域型無線接取網路發展 802.11n 一樣,802.16 也必需要規劃下一代的都會型無線接取網路 [3],現在正巧碰到了 802.20 凍結事件,對於 802.16 而言自然是個機會,因為在技術領域上,802.16 與 802.20 同是採用 OFDM 相關的傳輸技術,而會員以及參與公司的重疊性也相當的高,收編 802.20,不管是會員還是技術領域,對 802.16 而言都可以說是理所當然。

但是除了整合 802.20,802.16 其實還有另外一個選項,那就是國際電信組織 ITU 的 IMT-Advanced 計劃。國際電信組織預計於 2007 年底完成下一代行動通訊系統的使用頻帶制定,接著發展新一代的行動通訊技術 IMT-Advanced,以目前的規劃來看,802.16 以及 IMT-2000 都是候選系統之一,所以為了符合 ITU 的進程,802.16 也有可能新設工作小組(Task Group,TG)討論下一代的都會型網路。

不管是慘遭凍結而可能胎死腹中的 802.20 以及目前方興未艾的 802.16,在私底下都有著自己的盤算,而支持該工作群組的國際大廠也在背後積極策劃佈局分食這塊行動寬頻的大餅。這次的 802.20 凍結事件只不過是政治角力競爭所浮出的冰山一角,國內廠商必需密切注意標準組織檯面上及檯面下的動作,方能洞燭機先,搶得技術及市場的領先地位,否則等到國際大廠們完成卡位,國內廠商的獲利空間勢必遭到壓縮。至於這次 802.20 事件如何善了,以及 802.16 的下一步規劃,就只有等到 2006 年 11 月在美國達拉斯所召開的 IEEE 標準會議方能見分曉。

作者:林咨銘 / 工研院資通所

[1] IEEE 802.20 官方網頁
[2] 802.16 標準介紹
[3] IP over IEEE 802.16 Networks

LOCAL COPY

咨銘參加 IEEE 802.16 meeting 時和一些會員們聊天,以及自己的觀察,加上一些國外媒體的佐證,完成了這篇文章報導。在他的文章被刊登前,我們曾就這篇文章內容有過討論。

我個人認為,在那個時候,就算沒有 Qualcomm 出來干擾,Flarion 也不見得賺錢,畢竟當時 WiMax 這是個極為前端的研究,還不到商業化普及的時間點,例如 Wavesat 當時都還得把 evaluation board 賣得貴森森的,來勉強打平一些研發支出。在那個時候想賺錢是不可能的,充其量是要想辦法把創投的錢燒慢一點,想辦法存活久一點。當然 Qualcomm 一介入阻擾,Flarion 就更難求生了,這點基本上我同意。咨銘說他想強調的是 Flarion 被併購的源由以及 Qualcomm 的野心。

另外一點我向咨銘提出的是,文章中有提到 Qualcomm 想另外找路讓 20 死灰復燃或是重新再起爐灶。我記得不久前 Intel 也是自己找廠商弄了 EWC 來讓 802.11n 過關的不是嗎?不然兩大陣營炒翻天也是沒完沒了。所以事實上商業公司想另走捷徑不遵從原本 802.11 Group 的架構與會員來讓一些標準過關,Intel 是早就有案在身,早用這種方式搞過了,現在如果 Qualcomm 也這樣做,說是學 Intel 的也不為過吧?其實說到底,這些廠商都是為了卡位以及拉攏盟友,好讓自己對於新科技的投資在將來可以穩穩地回收。Qualcomm 早在 Telecomm 領域稱霸壟斷,Intel 不也在 CPU 市場叱吒風雲十數載?

環境的複雜,競爭的激烈,似乎造成 RD 工程師除了應該專注在技術和研發工作外,可能還需要具備一副好口才跟溝通能力,才能在國際會議或相關場合上幫自家公司或是同盟組織爭取到更好的戰略位置。

歷史上的今天

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